À court de liquidités, El Salvador double son rêve Bitcoin

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Par Sarah Kinosian et Nelson Renteria

BERLIN, El Salvador (Reuters) – James et Nicki Malcolm ont quitté la Nouvelle-Zélande pour s’installer au Salvador pour faire partie d’un rêve Bitcoin vendu par le président Nayib Bukele en 2021 lorsqu’il a fait de la nation d’Amérique centrale la première au monde à accepter la crypto-monnaie comme cours légal.

Quelques mois plus tard, Bukele a esquissé ses plans pour Bitcoin City, un paradis cryptographique non imposable alimenté par l’énergie géothermique d’un volcan, à une mer de passionnés lors d’une présentation d’un club de plage qui comprenait un avatar de lui-même sur un vaisseau spatial.

Alors que le populaire Bukele se prépare à remporter un deuxième mandat ce dimanche, le terrain n’a pas encore été innové sur Bitcoin City. Mais, sans se laisser décourager et toujours inspirés, les Malcolm, avec 15 autres étrangers et un couple salvadorien, ont convaincu plus de 100 entreprises d’accepter le bitcoin dans la ville de montagne productrice de café de Berlin, à l’est du Salvador.

“L’adoption est énorme pour nous – c’est ce que nous pensons être important et comment le bitcoin va gagner”, a déclaré Nicki, une ancienne conseillère en prêts hypothécaires qui participe aux efforts visant à faire de Berlin sa propre Mecque de la cryptographie. “Bukele a planté le drapeau dans le sol.”

Bukele poursuit son projet visant à faire du pays un paradis pour les crypto-monnaies, ce qui compromet les chances du pays d’une injection rapide de liquidités de la part du Fonds monétaire international (FMI), alors même que les agences de crédit préviennent que les caisses de l’État sont dangereusement basses.

Sur son fil de médias sociaux, Bukele se réjouit des pics de valeur du Bitcoin et vante les projets d’infrastructure dans des vidéos sur fond de musique de club. Mais cela cache une dure réalité : l’économie du Salvador est pour l’essentiel stagnante et affiche la croissance économique la plus lente d’Amérique centrale. L’extrême pauvreté a doublé depuis 2019 et près de la moitié de la population vit dans l’insécurité alimentaire.

“Il est inhabituel que quelqu’un utilise le bitcoin”, a déclaré Kevin Valle, 24 ans, vendeur de produits salvadoriens sur le principal marché de Berlin. “Ce que je peux dire, c’est que le coût de mes tomates et de mes oignons a doublé et que les gens s’inquiètent de la faiblesse de l’emploi et des salaires.”

En 2022, la dette publique du pays a atteint un record depuis 30 ans, à 25 milliards de dollars.

Après l’échec des négociations initiales avec le FMI pour un accord d’un milliard de dollars au début de son premier mandat, le gouvernement de Bukele est depuis revenu à la table et a même embauché l’ancien directeur du FMI pour l’hémisphère occidental en avril dernier.

Le FMI a recommandé au Salvador de supprimer le cours légal du bitcoin lors des négociations sur le soutien financier.

Le Fonds n’a pas répondu à la demande de commentaires.

Mais la détermination du brandon de 42 ans a été renforcée par le récent rallye du Bitcoin. Le retour de la crypto-monnaie a poussé les investissements présumés du Salvador – dont personne ne connaît vraiment la taille de ses avoirs – dans le noir.

« Nayibtracker.com », un site Web non officiel qui suit le portefeuille de bitcoins du Salvador basé sur les réseaux sociaux de Bukele, l’évalue à 121,6 millions de dollars sur un investissement initial de 119,8 millions de dollars, soit un rendement de 1,5 %.

Après une récente annonce de la Securities and Exchange Commission (SEC) des États-Unis autorisant les fonds négociés en bourse (ETF) cotés aux États-Unis qui suivent le bitcoin, le vice-président de Bukele a déclaré à Reuters que le gouvernement doublerait sa loi sur la cryptographie au cours d’un deuxième mandat.

L’adoption par le pays de la crypto-monnaie aux côtés du dollar n’est en grande partie pas responsable de l’état général de l’économie, estiment certains économistes, qui soulignent la faiblesse des investissements directs étrangers et les dépenses excessives du gouvernement.

Mais au milieu de questions sur les habitudes de dépenses de l’État et d’un problème évident de liquidité, les critiques notent que le bitcoin n’a pas encore apporté d’avantages significatifs.

Des économistes comme Tatiana Marroquin ont remis en question la décision de Bukele de parier un montant inconnu de l’argent des contribuables qui pourrait être utilisé ailleurs dans un investissement risqué.

Le vice-président Felix Ulloa a déclaré à Reuters que le scepticisme initial des investisseurs “était en train de s’inverser”.

Grâce à une machine médiatique soigneusement conçue qui maîtrise la dissidence, Bukele projette l’image d’un Salvador plus moderne et économiquement astucieux.

Mais c’est sa répression massive contre les gangs criminels violents, au détriment des libertés civiles, qui l’a propulsé à des sommets vertigineux de popularité auprès des Salvadoriens.

Bukele dit qu’il travaille pour les Salvadoriens et qu’il a répondu aux préoccupations concernant la démocratie en changeant sa biographie sur X en “Le dictateur le plus cool du monde”.

PORTEFEUILLES VIDES

À ce jour, la plupart des Salvadoriens ignorent le Bitcoin. Ils s’inquiètent de la volatilité de la crypto-monnaie dans une économie basée sur l’argent liquide où beaucoup vivent au jour le jour.

Quelque 88 % des Salvadoriens ne l’utilisaient pas en 2023, selon une enquête de l’institut d’opinion publique de l’Université d’Amérique centrale. Seulement 1 % des envois de fonds ont été envoyés en Bitcoin.

Près d’une vingtaine de personnes interrogées par Reuters ont déclaré qu’elles ne se souciaient pas de comprendre la crypto-monnaie, mais qu’elles étaient de plus en plus préoccupées par le manque d’emplois et la hausse des coûts du logement et de la nourriture.

Associée à des victoires en matière de sécurité, le virage Bitcoin de Bukele a rebaptisé El Salvador, contribuant ainsi à stimuler le tourisme.

À Berlin, les propriétaires d’entreprises déclarent effectuer chaque jour une poignée de transactions en bitcoins, principalement auprès de touristes.

À Bitcoin Beach, point zéro de la cryptographie au Salvador, le tourisme a explosé. De nombreuses entreprises locales se réjouissent de cet afflux, mais plusieurs d’entre elles déplorent la montée en flèche des prix, notamment des terrains, alors que les étrangers accumulent des propriétés en bord de mer.

Bien qu’ils gèrent un petit nombre de transactions en bitcoins, ils se plaignent de problèmes avec Chivo, le portefeuille numérique créé à la hâte en 2021 par le gouvernement pour permettre aux Salvadoriens de détenir et d’envoyer des bitcoins.

“Cela n’a pas été bien exécuté. Les choses qui devaient se produire ne se sont tout simplement pas produites”, a déclaré Philip Ong, un entrepreneur Bitcoin singapourien qui a déclaré avoir investi 1 million de dollars pour ouvrir un bureau à San Salvador.

Il a déclaré à Reuters qu’il “soutenait fermement” la vision Bitcoin de Bukele. Mais il a quitté le Salvador l’année dernière – en grande partie, dit-il, parce qu’il n’y avait « aucun élan ».

(Reportage de Sarah Kinosian et Nelson Renteria ; reportages supplémentaires de Rodrigo Campos et Diego Ore ; édité par Christian Plumb et Claudia Parsons)



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